Plus

Verdwenen tennisster Peng duikt opeens weer overal op. Maar wat zegt dat?

Nadat de Chinese toptennisster Peng Shuai (35) begin deze maand een hoge politicus had beschuldigd van seksueel misbruik, verdween ze uit het openbare leven. De afgelopen dagen dook ze opeens weer op, maar het wantrouwen over haar welzijn blijft groot.

Sam de Graaff
Peng Shuai signeerde zondag bij de openingsceremonie van de Fila Kids Junior Tennis Challenger Final in Peking.  Beeld TWITTER @QINGQINGPARIS via REUTERS
Peng Shuai signeerde zondag bij de openingsceremonie van de Fila Kids Junior Tennis Challenger Final in Peking.Beeld TWITTER @QINGQINGPARIS via REUTERS

Een etentje in een restaurant, een ­bezoek aan een tennistoernooi, een belletje met een aantal sportbobo’s. Tot voor kort zou het een heel gemiddeld weekend zijn geweest voor tennisster Peng, voormalig nummer 1 van de wereld in het dubbelspel en uithangbord van de Chinese tennissport.

Maar nu is elke stap die ze zet – en zeker elke stap die wordt vastgelegd – wereldnieuws. Dat is zo sinds begin deze maand, toen Peng de voormalige vicepremier Zhang Gaoli beschuldigde van verkrachting – de eerste MeToo-aantijging tegen een politicus uit de top van de Communistische Partij. Vervolgens werd van Peng niets meer vernomen. In China werden haar beschuldigingen dood­gezwegen, maar buiten de landsgrenzen stak een storm op.

Waar was Peng?

Alles draaide om één vraag: waar was Peng? Toptennissers als Roger Federer, Naomi Osaka, Serena Williams en Novak Djokovic uitten hun bezorgdheid, evenals het Witte Huis. De ­Women’s Tennis Association (WTA), de vrouwentennisbond, kwam met een voor doorgaans zo diplomatieke sportbonden ongekend statement: de WTA dacht erover zich uit China terug te trekken. Het lot van Peng was belangrijker dan geld, benadrukte voorzitter Steve Simon.

Maar de afgelopen dagen dook Peng opeens weer op. Vrijdag: Peng op foto’s in huis, met op de achtergrond een flinke rij knuffels. Zaterdag: Peng in een restaurant. Zondag: Peng op een tennistoernooi.

Ook zondag: een belletje met ­Thomas Bach, de voorzitter van het Internationaal Olympisch Comité. “Ze vertelde me dat alles goed met haar gaat, ze is thuis, maar ze hoopt dat haar privacy wordt gerespecteerd,” zei Bach, die samen met twee andere IOC-functionarissen een halfuur met haar sprak.

Bach leek tevreden – hij heeft Peng uitgenodigd voor een etentje als hij weer in Peking is – maar volgens critici heeft hij een bord voor z’n kop. Zij stellen dat het IOC al langer te terughoudend reageert op de verdwijning van Peng, mogelijk vanwege de Winterspelen die in februari worden gehouden in Peking.

Boycot

Buiten China hebben de beelden – die zijn vrijgegeven door staatsmedia – de zorgen eerder vergroot dan weg­genomen. Waarom communiceert Peng niet via haar eigen kanalen? Zijn de beelden geënsceneerd door de Communistische Partij?

Intussen gaan in het Westen steeds meer stemmen op om de Winterspelen te boycotten. Niet alleen onder activisten, maar ook vanuit de Amerikaanse en Canadese regering. De situatie rond Peng is dan ook de laatste in een lange lijst kritiekpunten op ­China: de vervolging van Oeigoeren, oplopende spanning met buurlanden, spionage bij westerse bedrijven en instellingen.

Met het naderen van de startdatum van de Spelen zal die discussie waarschijnlijk alleen maar verder oplaaien – hoe vaak en waar Peng de komende weken ook opduikt.