Nieuws

Nieuwe ruimtetelescoop klapt enorme spiegel uit

De nieuwe ruimtetelescoop James Webb heeft in de ruimte zijn belangrijkste onderdeel opengevouwen, een metersgrote spiegel die het licht uit het heelal opvangt, meldde de Nasa zaterdag. Het was een cruciale stap in de installatie van het observatorium.

Het Parool
Een ingenieur van het Space Telescope Science Institute in Baltimore, Maryland, maakt een foto van de uitgeklapte spiegel van de James Webb-ruimtetelescoop. Beeld AFP
Een ingenieur van het Space Telescope Science Institute in Baltimore, Maryland, maakt een foto van de uitgeklapte spiegel van de James Webb-ruimtetelescoop.Beeld AFP

De James Webb is de opvolger van de beroemde ruimtetelescoop Hubble. Hij is ontwikkeld en gebouwd door de ruimtevaartorganisaties van Europa (ESA), de Verenigde Staten (NASA) en Canada (CSA). Vanuit Nederland zijn de Universiteit Leiden, onderzoeksinstituut TNO en wetenschappelijk bureau Nova-OIR bij de ruimtetelescoop betrokken.

Op eerste kerstdag werd de telescoop gelanceerd vanuit Frans-Guyana. De James Webb is ongeveer zo groot als een tennisbaan. Bij zijn vertrek was hij opgevouwen, zodat hij paste in de raket die hem naar de ruimte heeft gebracht. De kern van de ruimtetelescoop is een 6,5 meter grote spiegel, zes keer zo groot als die van de Hubble. Die spiegel vangt het licht uit de ruimte op en kaatst dat naar een tweede spiegel, die het licht bundelt en naar de meetinstrumenten aan boord stuurt.

Beryllium en goud

Wetenschappers willen met de James Webb onder meer zoeken naar planeten waar misschien leven mogelijk is, naar verre sterrenstelsels en naar sporen van de oerknal. De ruimtetelescoop kan een miljard jaar verder terug in de tijd kijken dan de Hubble.

De spiegel van de James Webb bestaat uit achttien zeshoeken, die los van elkaar kunnen bewegen. De spiegel is gemaakt van beryllium, met daarop een laagje goud van 100 nanometer dik, duizend keer zo dun als een menselijke haar of een vel papier. Beryllium is licht, sterk en goed bestand tegen extreme kou. Goud zorgt ervoor dat de spiegel beter in staat is infrarood licht te zien.

Als de James Webb over een paar weken op zijn definitieve bestemming is, kan hij nog niet meteen aan de slag. Eerst moeten alle apparaten aan boord worden gekoeld tot 266 graden onder nul. Dat duurt ongeveer een maand. Daarna duurt het een paar maanden om te testen of alles goed werkt. In de zomer kan de James Webb zijn eerste metingen verrichten.

Meer over