PlusNieuws

Russische regenbui redt Verstappen: verlies op Hamilton knap beperkt

Na Monza hield Max Verstappen ook in Sotsji zijn titelkansen in leven. Een flink verlies leek aanstaande, maar Russische neerslag redde de Limburger, die uiteindelijk maar zeven punten minder pakte dan Lewis Hamilton, die zijn 100ste zege pakte. ‘Dit voelt als een zege.’

Max Verstappen krijgt op het perfecte moment nieuwe banden in Sotsji. Beeld Reuters
Max Verstappen krijgt op het perfecte moment nieuwe banden in Sotsji.Beeld Reuters

Hemelwater had in extremis de GP van Rusland in de war geschopt en de langverwachte 100ste zege van Lewis Hamilton alsnog mogelijk gemaakt. Ook Max Verstappen had mazzel: hij zat lang vast op de zevende plek en kon nu alsnog naar het podium rijden. Allemaal dankzij een forse bui, die met nog zeven rondjes te gaan voor wanorde zorgde.

Hamilton profiteerde er zelf van, want de overmoedige Lando Norris, die de hele race voor hem had gereden, bleef te lang doorrijden op slicks en verloor alle grip. Verstappen profiteerde nog veel meer, dankzij slagvaardig handelen aan de pitmuur. “Als je na zo’n moeilijke race nog oprukt van de zevende naar de tweede plaats, dan mag je wel spreken van een geweldig resultaat,” concludeerde de Nederlander, die lang vast zat achter Fernando Alonso. Dankzij zijn eindspurt pakte Verstappen gisteren maar zeven punten minder dan Hamilton, die nu met slechts twee punten voorsprong aan de leiding gaat. Dat had erger gekund.

Opmars gestokt

Verstappen was als laatste gestart, omdat hij toe was aan een nieuwe motor en daar een gridstraf voor had gekregen. Hij had zich daarom halverwege de race al neergelegd bij een bijrol: banden op, veel verkeer, weinig tempo. Totdat, vermomd als donkergrijze wolk, alsnog een buitenkansje kwam aangedreven. “Zonder regen was ik zesde of zevende geworden,” zei Verstappen.

Was dit het geluk dat hoort bij een titeljaar? Die conclusie zal ongetwijfeld worden getrokken als Verstappen straks daadwerkelijk met de trofee in zijn handen staat, maar de spetters waren net zo goed een geschenk voor Hamilton. Het geluk werd door Red Bull Racing wel omgezet in succes, door Verstappen exact op het juiste moment binnen te halen voor rubber met meer grip. “Doe je dat een rondje te vroeg, dan rijd je die banden kapot, omdat het asfalt nog te droog is,” legde Verstappen uit.

Een uur na de race schoven de twee titelkandidaten samen aan bij de wereldpers. Gevraagd naar de titelkansen, op twee derde van het seizoen, kwam Hamilton met een lang antwoord. De kern: dit gevecht is nog lang niet afgelopen. “Ik geloof dat het tot het einde enorm close gaat worden.” Verstappen was korter, zoals altijd. Zijn titelkansen? “Fiftyfifty, ja of nee.”

Morele winnaar

Zo simpel is het voor de Limburger, met nog zeven races te gaan. Hij verlaat Rusland als morele winnaar, waar hij achteraan moest starten en als tweede eindigde: perfect de schade beperkt. En dat na een bewogen trip naar Monza, waar hij ook al twee puntjes sprokkelde. “Dat we twee keer zo goed scoren op circuits waar Mercedes al jaren domineert, dat voelt uitstekend. Deze tweede plaats voelt als een zege,” zei Red Bullteambaas Christian Horner.

Zijn collega van het Mercedesteam, Toto Wolff, mopperde juist. “Weer een raceweekend met een paar losse eindjes voor ons. De honderdste zege voor Lewis ziet er goed uit, net als die vijfde plek voor Valtteri Bottas, maar Max herstelt zich hier spectaculair en dat is niet goed voor ons kampioenschap.”

Een fikse opdoffer voor de Limburger, daar had Wolff vooraf op gehoopt. Het werd niet eens een tikje. “Wat ons kampioenschap nodig heeft, is een aantal dikke punten. Niet verdedigen, maar aanvallen. Maximaal scoren.”

Meer over