Rafael Nadal juicht, dinsdagavond na het winnen van de kwartfinale van Roland Garros tegen Novak Djokovitc.

PlusAchtergrond

Rafael Nadal is nog steeds de koning van Roland Garros

Rafael Nadal juicht, dinsdagavond na het winnen van de kwartfinale van Roland Garros tegen Novak Djokovitc.Beeld Anne-Christine POUJOULAT/AFP

Rafael Nadal, morgen in de halve finale tegen Alexander Zverev, gaat voor zijn veertiende (!) titel in Parijs na weer een adembenemende kwartfinale tegen Novak Djokovic. Over de man die blijft verbazen.

Daniël Dwarswaard

Voor de duidelijkheid: Sjeng Schalken vond de kwartfinale van dinsdagavond tussen Rafael Nadal en Novak Djokovic verre van saai, maar toen de nacht eenmaal was aangebroken viel de voormalig Nederlandse toptennisser tegen zijn zin in slaap.

De laatste score die Schalken, ooit de nummer elf van de wereld, nog zag was: 2-1 in sets voor Nadal en een 4-1 voorsprong in de vierde set voor Djokovic. “En dan word je de volgende ochtend wakker en zie je dat Nadal die set en dus de wedstrijd alsnog heeft gewonnen. Als een duveltje uit een doosje.”

Magisch moment

Het is Nadals specialiteit: doorgaan, doorgaan, doorgaan. Op Roland Garros staat eigenlijk niemand er meer van te kijken. Want ja, als er iemand is die Djokovic – nu nog de nummer één van de wereld – kan verslaan, is het Nadal. Zeker op gravel, zeker in zíjn Parijs.

Afgelopen winter beleefde Nadal al een magisch moment door in Australië zijn 21ste Grand Slamtitel te winnen. Een meer dan die twee andere tennisgrootheden Djokovic en Roger Federer. Waarmee hij in elk geval in cijfers de grootste tennisser aller tijden is. Op Roland Garros krijgt Nadal dit jaar een unieke kans om zijn voorsprong nog te vergroten.

“Hij is nu natuurlijk de grote favoriet,” zegt Schalken. “Hij is zo verschrikkelijk gemotiveerd. Oók omdat hij weet dat Djokovic later dit jaar op Wimbledon en tijdens de US Open misschien weer kan toeslaan. Dat spel in het spel maakt deze wedloop fascinerend. Nadal blijft me verbazen. Die mentale weerbaarheid. Die zie je eigenlijk bij niemand terug, misschien ook wel niet in een andere sport.”

Altijd pijntjes

Het lijf van de Spanjaard hapert dan wel zo nu en dan. Steeds staat hij er weer. Schalken: “Een paar jaar geleden is zijn lichaam in verval geraakt. Logisch ook door dat fysieke spel. Hoe hij daar uit is gekomen, is heel knap. Hij een speler die altijd met pijntjes heeft moeten spelen, maar desondanks kan hij dit nog neerzetten. Ik zeg eerlijk: ik had mijn geld op Djokovic gezet voor die kwartfinale.”

Als Nadal nog twee wedstrijden wint in Parijs heeft hij dus zijn veertiende Roland Garrostitel binnen. Dat zijn net zoveel Grand Slamtitels als Pete Sampras, de heerser in de jaren negentig, in totáál heeft. Schalken: “Sampras is natuurlijk van mijn generatie. Toen zeiden we tegen elkaar: veertien Grand Slams, dat gaat niemand ooit meer halen. Pete was een grootheid. Maar dit is van een heel andere orde.”

Wow-gevoel

Paul Haarhuis bleef dinsdagavondwél wakker. De oud-tennisser en huidige captain van het Nederlandse Davis Cupteam maakte thuis op de bank een klein gelukssprongetje. Hij zit in ‘kamp-Nadal’ als het gaat om wie de beste tennisser ooit is.

Maar om echt weer het ‘wow-gevoel’ te krijgen, zal Nadal volgens Haarhuis het toernooi moeten winnen. “Alles goed en wel. Verliest hij morgen van Zverev dan heeft hij niet veel aan die zege op Djokovic. Die wedstrijd krijgt alleen meer glans als hij Roland Garros opnieuw wint.”

Natuurlijk geniet Haarhuis er wel van, de manier waarop Nadal zich ook dit jaar weer manifesteert in Parijs. “Zijn wilskracht, zijn voorkomen. Nooit met een racket gooien. Nooit een onvertogen woord. Zo wil je het zien.”

De toernooizege is nog lang geen zekerheidje, zegt Haarhuis. “Zverev heeft wel echt een goede service. Die is standaard 20 kilometer per uur harder dan van die andere jongens. Daar gaat hij gebruik van maken. Los daarvan: ook Nadal heeft zenuwen en emoties. Hij weet ook wel dat de kansen op een Grand Slamzege steeds kleiner worden. En dat hij iets dat al heel bijzonder is nóg bijzonderder kan maken.”

Meer over