Na raketstart ziet niemand Verstappen nog terug

Met een machtige demonstratie in Mexico zetten Max Verstappen en Red Bull Racing gisteren wederom een flinke stap richting de wereldtitel. Kalm gebleven na een onverwacht tikje in de kwalificatie en daarna alles vakkundig gerepareerd. ‘Het ziet er heel goed uit.’

Arjan Schouten

Alsof hij al wereldkampioen is, zo ging Max Verstappen (24) gisteren op de schouders van zijn monteurs. Gewikkeld in een Mexicaanse vlag vierde hij zijn winst met teamgenoot Sergio Pérez, die derde werd na een middagje jagen op Lewis Hamilton. Na zeges in 2017 en 2018 liet Verstappen opnieuw zien dat het weelderige Latijns-Amerikaanse asfaltlint gemaakt is voor de Red Bullbolide. Een nagenoeg perfecte dag in de Mexicaanse ijle lucht was het voor de Oostenrijks-Britse renstal. “Wat een race, wat een tempo, wat een geweldige auto,” jubelde Verstappen na het zien van de geblokte vlag.

Na de matige kwalificatie van Verstappen, die vanaf de derde positie moest starten, verwachtten alle 135.000 Mexicanen eerst twee zwarte Mercedessen te zien verschijnen in de eerste bocht op het Autódromo Hermanos Rodríguez. Maar wie dook er als eerste de mooiste met tribunes omgeven slinger van de Formule 1-kalender in? Juist. Met een raketstart metselde Verstappen meteen het fundament onder zijn overwinning. De veel tragere Valtteri Bottas verschalkte hij nog voor de knik, Hamilton greep hij bij het insturen. Daarmee was de lastigste opgave meteen al geklaard. “Het draaide allemaal om zo laat mogelijk remmen,” legde hij na afloop uit. “Toen dat eenmaal was gelukt, kon ik mooi focussen op mezelf. Lekker m’n eigen ding doen.”

De kwalificatie was niet best, maar Verstappen bewaarde de rust, zoals het hele seizoen bij alle tegenvallers. Mercedes liet ‘niets speciaals’ zien, Red Bull kon en moest veel beter, wat wel bleek in de race. Eenmaal voorop draaide Verstappen zijn 71 rondjes af als een robot, altijd op veilige afstand voor Hamilton, die na twintig omlopen al horendol werd van het verschil in tempo. En hij miste medestand, want Bottas, gestart van poleposition, werd in de mêlee na de eerste bocht aangetikt van achteren en spinde. “Deze gasten zijn duidelijk veel te snel voor ons,” verzuchtte Hamilton, die meer bezig was met de Red Bull achter hem (Pérez) dan die voor hem.

Klap uitgedeeld

De marge gaf Verstappen de rust om alles vanuit zijn cockpit te controleren. “Check even wat hij wint op zijn nieuwe banden,” commandeerde hij richting pitmuur, toen Hamilton als eerste wisselde naar de harde band. “Controleer even hoe m’n linker voorband zich gedraagt,” klonk het later. En in het slot van de race, toen hij al veel meer dan tien tellen voor Hamilton reed, leek hij soms meer bezig met informatie inwinnen over het gevecht van zijn teammaat dan met zijn eigen race. “Hoe ver zit Checho achter Lewis?”

Tot een één-tweetje kwam het net niet, maar opnieuw deelde Red Bull Racing klappen uit, na ook al die zege in Texas, twee weken terug. Nog vier races en Verstappen staat negentien punten voor op Hamilton. Niet zo gek dus dat hij steeds meer vragen krijgt over de titel. “Die weg is nog altijd heel lang,” zei hij, “maar het ziet er absoluut goed uit.”

Het WK is gevorderd tot in november en al vaak was Hamilton in dit stadium al kampioen of nagenoeg zeker van de titel. Nu moet Mercedes in de achtervolging, want niet alleen de coureurstitel staat op het spel, ook die bij de constructeurs dreigt in het gevaar te komen, nu Pérez podium na podium scoort. Het is dat Bottas in de slotronde nog een bonuspuntje scoorde op een verse set rubber, anders was Red Bull Racing al in Mexico langszij gekomen.

Meer over