Nieuws

Definitief: Erik ten Hag verruilt Ajax voor Manchester United

De handtekeningen zijn gezet: Ajaxtrainer Erik ten Hag verkast na dit seizoen, na 4,5 jaar Ajax, naar Manchester United. Bij de gevallen Engelse topclub kunnen ze hun geluk niet op.

Dick Sintenie
Erik ten Hag. Beeld Pro Shots / Jasper Ruhe
Erik ten Hag.Beeld Pro Shots / Jasper Ruhe

Directeur John Murtough van Manchester United kwam superlatieven tekort om de nieuwe trainer te prijzen. “Erik ten Hag heeft de afgelopen vier jaar bij Ajax bewezen een van de meest opwindende en succesvolle coaches van Europa te zijn, bekend om het aantrekkelijke, aanvallende voetbal en de inzet van jeugd.” De plannen die Ten Hag heeft met United, werden alom bejubeld. “We zijn diep onder de indruk geraakt van zijn langetermijnvisie om onze club terug te brengen op het hoogste niveau.”

Ten Hag tekende een contract tot medio 2025, met een optie om die verbintenis met een jaar te verlengen. “Het is een grote eer om manager van Manchester United te worden en ik kijk enorm uit naar de uitdaging die voor me ligt,” reageerde Ten Hag. “Ik ken de historie van deze grote club en de passie van de fans. Ik ben vastbesloten om een team te ontwikkelen dat de fans het succes kan bezorgen dat ze verdienen.”

Hij zal blij zijn dat de kogel door de kerk is. Al weet hij ook dat de Britse media zich de komende tijd op hem en zijn familieleden en vrienden zullen storten om zijn levensverhaal op te tekenen. Alles is nieuws voor de tabloids, want Manchester United is diep gevallen: de club staat momenteel zesde in de Premier League en moet alle zeilen bijzetten om in aanmerking te komen voor Champions Leaguevoetbal.

Deze week leed de club nog een kansloze 4-0 nederlaag tegen rivaal Liverpool. Ten Hag zal het van een afstandje gadeslaan. Hij heeft zelf nog een klus te klaren in Amsterdam. “Ik heb maar één belang nu en dat zijn die laatste vijf wedstrijden met Ajax. Ik wil op een mooie manier afsluiten, dus met het kampioenschap. Met de titel kwalificeren we ons rechtstreeks voor de Champions League. Daar hoort Ajax thuis.”

Derde kampioenschap

Het zou zijn derde kampioenschap met Ajax worden. De club is al vier jaar bijna onafgebroken koploper in de eredivisie. In het seizoen 2019-2020 stond Ajax ook bovenaan toen de competitie vanwege corona voortijdig werd afgebroken. Ten Hag won met Ajax ook twee keer de KNVB-beker en een keer de Johan Cruijff Schaal.

Het maakt hem tot de best presterende eredivisietrainer van alle coaches die ten minste honderd keer op de bank zaten bij hun club. Ten Hag stond tot nu toe bij 138 eredivisiewedstrijden van Ajax aan het roer. Daarin won zijn ploeg 109 keer en werd er slechts zestien keer verloren. Dertien keer eindigde een wedstrijd in een gelijkspel. De Amsterdammers scoorden 409 keer en kregen 109 doelpunten tegen.

Europees heeft de 52-jarige Ten Hag Ajax weer op de kaart gezet. Onder leiding van trainer Peter Bosz klopten de Amsterdammers in het seizoen 2016-2017 al aan de poort, met een plek in de finale van de Europa League als mooi succes, maar met Ten Hag ging het twee jaar later crescendo op het allerhoogste niveau, de Champions League.

De eigenzinnige trainer werkte gefaseerd aan een topploeg. “Aan de basis van Ajax, creativiteit, avontuur, branie, wil ik een aantal vernieuwende impulsen toevoegen. Want deze club staat voor mij door de jaren heen voor innovatie. Vaak was het Johan Cruijff die vernieuwing bracht, maar ook Rinus Michels en Louis van Gaal zijn invloedrijk geweest. Maar het moet stapsgewijs.” Bij Ajax kreeg hij de tijd, in Engeland zal hij die niet krijgen.

Modern en aanvallend

Hij had het zwaar in zijn eerste jaar in Amsterdam. De prestaties kwamen niet onmiddellijk. Ook intern ondervond Ten Hag soms tegenwerking. Maar hij volhardde in zijn opdracht om van Ajax een modern en aanvallend elftal te smeden. In de zomer van 2018 slaagde technisch directeur Marc Overmars erin Dusan Tadic en Daley Blind uit de Engelse Premier League te halen. En die twee spelers werden het hart en de ziel van het nieuwe Ajax, het Ajax van Ten Hag. Het resulteerde in een plek in de halve finales van de Champions League, waarin Tottenham Hotspur met een doelpunt in de slotseconden nét te sterk was.

Het lukte Ten Hag en Ajax de afgelopen seizoenen niet die prestatie te evenaren. Dit seizoen overwinterde de club wel in de hoogste Europese bekercompetitie, maar in de achtste finales bleek Benfica een te moeilijke horde. Een onnodige uitschakeling, maar wel één die past in de moeizame laatste maanden van het seizoen. Er was veel te doen om het ontslag van Overmars vanwege grensoverschrijdend gedrag, over de houding en de vorm van doelman André Onana en ook over Ten Hag – lag zijn toekomst bij Ajax of niet?

Vorige week werd al duidelijk dat die toekomst van de trainer in Manchester ligt. Het hoge woord is er nu uit, luttele dagen na de verloren bekerfinale tegen PSV. Ten Hag heeft nog één kans om het wisselvallige seizoen met een hoofdprijs af te sluiten. Ajax heeft vier punten voorsprong op PSV, met nog vijf duels te gaan.

Luister onze podcast Branie:

Meer over