PlusAnalyse

De grote luxe van Ten Hag: het aanvalsleger

Ajax is in 2021 nog ongeslagen. Na de remise tegen PSV won de ploeg tien wedstrijden op rij, en trainer Erik ten Hag beschikt over een flink aanvalsleger.

Ook tegen Sparta maakte Ajax zondagavond geen fout (4-2), al was het spel in het eerste uur beduidend beter dan in het laatste halfuur. Het gat met achtervolger PSV – dat negen verliespunten meer heeft – blijft onverminderd groot. Volgende week zet Ajax koers naar Eindhoven, vermoedelijk de laatste kans voor PSV om de titelstrijd nieuw leven in te blazen.

Ajax zal de reis naar Noord-Brabant met vertrouwen aanvaarden, vooral als de ploeg donderdag ten koste van Lille OSC de achtste finales van de Europa League bereikt. Het elftal van Ten Hag gaat met de week beter voetballen. In de elfde wedstrijd van 2021 rekende Ajax spelenderwijs af met Sparta. Twee goals van Sébastien Haller vormden een solide basis voor een simpele overwinning.

Smaken te over

De komst van de Frans-Ivoriaanse spits, voor het recordbedrag van 22,5 miljoen euro, heeft voor een sportieve opleving gezorgd. Haller is in tien duels al bij twaalf doelpunten direct betrokken geweest: zeven goals, vijf assists. Een extra wapen in de toch al niet geringe offensieve mogelijkheden.

Het Amsterdamse aanvalsleger telt nogal wat rekruten, van wie Quincy Promes niet in actie komt zolang Ajax en Spartak Moskou nog steggelen over een transfer. Maar Ten Hag heeft smaken te over. Tegen Sparta was aanvoerder Dusan Tadic onbetwist zijn beste frontsoldaat. De trainer kon de ‘veteraan’ wat rust gunnen tegen het einde van de strijd. Oussama Idrissi – vorige maand gehuurd van Sevilla – loste Tadic af, zoals de Braziliaan David Neres in de tweede helft zijn landgenoot Antony verving.

Ten Hag ziet de grote selectie als een lust, niet als een last. “De groep is hecht. Er is een groot besef dat we elkaar nodig hebben om resultaat te halen.” En gevraagd naar bijvoorbeeld het perspectief van Idrissi zei de trainer: “Dat ligt aan hemzelf. We hebben een lange reeks aan wedstrijden voor de boeg. Ik wil frisheid en elan houden bij mijn aanvallers. Als ik wissel, wil ik niet dat de kwaliteit minder wordt.”

Te veel schroom

Idrissi is voor hem een extra optie als rechts- of linksbuiten. De speler zelf zegt dat hij is gekomen om bij te dragen aan het 35ste kampioenschap van Ajax. “Ik ben fit, ik train hard en voor het aantal minuten dat ik mag spelen, moet je bij meneer Ten Hag zijn.”

null Beeld Pro Shots / Stanley Gontha
Beeld Pro Shots / Stanley Gontha

Tegen Sparta waren het dertig minuutjes, Neres en Antony kregen er ieder 45. Idrissi beviel iets beter dan de beide Brazilianen, van wie Antony nog vaak te veel schroom lijkt te hebben om zijn directe tegenstander op te zoeken voor een persoonlijk duel. Die schroom is een ‘aandachtspunt’ voor Ten Hag. “Hij is een geweldige speler met buitengewone kwaliteiten, maar hij is nog jong. Hij heeft al veel meer gespeeld dan we voor dit seizoen hadden gedacht. We zijn nog volop met Antony bezig: hoe hij het spel van zijn tegenstander moet lezen, hoe hij diens zwaktes moet ontdekken en hoe hij meer variatie en verrassing in zijn spel kan brengen.”

Pijn verbijten

Met de rentree van Mohammed Kudus heeft Ten Hag er nog een aanvallende optie bijgekregen. De Ghanees had tegen Sparta voor het eerst een basisplaats sinds zijn knieoperatie in oktober vorig jaar. Een uur hield hij het vol. In dat uur maakte hij wel de 4-0, op aangeven van Tadic, na mooi voorbereidend werk van Daley Blind en Neres. “Een beloning,” noemde Kudus zijn treffer. “Voor het harde werken en het verbijten van de pijn.”

De grootste pijn werd veroorzaakt door het missen van zes Champions Leaguewedstrijden. In de eerste, tegen Liverpool, raakte hij al na zes minuten geblesseerd. “Als kind droomde ik ervan om Champions League te spelen. Het was moeilijk om langs de kant te zitten, maar ik moest het van me afschudden: ik had positieve energie nodig voor mijn herstel.”

Zijn terugkeer leek eind december al aanstaande, maar werd twee keer uitgesteld. Dat lag aan zijn eigen gretigheid. “Ik was nooit eerder zo zwaar geblesseerd geweest. Ik heb mijn lichaam leren kennen. Ik wilde soms te graag en te snel en kreeg een terugslag in het herstel. Ik ben blij dat ik nu een uur heb kunnen spelen. Dat was het maximale. Ik mis nog ritme, balans. Ik moet groeien en sterker worden, maar ik kom eraan.”

Het zijn woorden die Ten Hag als muziek in de oren klinken. Hij wil de komende maanden oogsten met Ajax. “Hoe meer goede en fitte spelers ik tot mijn beschikking heb, hoe beter.”

Meer over