PlusAchtergrond

Damage control en Russische roulette

Het lijkt de grootste uitdaging die Max Verstappen nog rest dit seizoen: de GP van Rusland. Een typische Mercedesbaan én starten van achteren, maar dat schrikt de Limburger niet af.

Max Verstappen staat nu nog vijf punten voor op zijn rivaal Lewis Hamilton. Beeld Getty Images
Max Verstappen staat nu nog vijf punten voor op zijn rivaal Lewis Hamilton.Beeld Getty Images

De Russische buienradar biedt hoop voor Max Verstappen. Groot is de kans dat vandaag én morgen kleddernat worden in Sotsji. “I like it. Slippery when wet,” grinnikte hij al toen hem donderdag gevraagd werd of hij liever op een droog of een nat Sochi Autodrom rijdt.

Toen wist Verstappen natuurlijk al dat hij als gevolg van de crash met Lewis Hamilton drie plaatsen achteruit zou moeten op de startgrid. En daarbij zou het niet blijven, besefte hij toen ook al. Tussen beide trainingen door communiceerde Red Bull Racing wat de hele wereld al aan zag komen: Verstappen pakt in Rusland zijn vierde motor van het seizoen, dus start hij helemaal van achteren. Pure logica, op een circuit dat hem niet enorm ligt, maar waar wel genoeg kansen zijn om in te halen. Zeker in de regen.

Schade beperken

Zeven keer is er geracet in het zuiden van Rusland, zeven keer was de winst voor Mercedes. Verstappen (‘Voor ons is dit geen topbaan’) speelde er altijd een bijrol. Vorig jaar haalde hij er pas voor het eerst in zes deelnames het podium, als tweede. In Rusland wordt het zaak de schade te beperken. Het wereldkampioenschap, dat hij nog steeds met vijf punten voorsprong op Lewis Hamilton leidt, wordt hier niet beslist. Hij kan de titel hier winnen noch verliezen. “We staan nog zo dicht op elkaar, het is nog zo close. En er zijn nog veel races.”

Zeven nog na dit weekeinde. En die lijken allemaal eenvoudiger voor Red Bull Racing. Zeker in Austin, Mexico-Stad en Sao Paulo heeft Vertappen statistisch de betere papieren. Dus is de badplaats aan de Russische Rivièra het logische decor voor die motorwissel, die niets meer is dan een strategische zet om beter bewapend aan het slot van het seizoen te beginnen. Leverancier Honda bevestigde dat er niets mis is met de motor waarmee Verstappen de eerste vrije training reed. Zijn pooltje van motoren voor de rest van het jaar wordt door de wissel van alle elementen van de Power Unit gewoon nog wat verser, dus betrouwbaarder.

Dat hij achteruit moet in Rusland noemde hij eerder al ‘niet ideaal’, maar ‘ook niet het einde van de wereld’. Hij weet wat in deze fase van de titelstrijd ook doorslaggevend kan zijn: choose your battles. Deze GP was er op voorhand al een van damage control, wist Verstappen, met de Mercedessen in een dominante favorietenrol en hij drie plaatsen achteruit. Nu hij helemaal achteraan start, verandert daar niet veel aan. Hooguit dat de regen zijn kansen juist wat vergroot. Een soort Russische roulette van Red Bull, waarbij timing een grote rol speelt. Een gridstraf doet altijd pijn, maar in Rusland minder dan in Brazilië, Amerika of Mexico, zo redeneren ze daar.

Bij Mercedes was Valtteri Bottas bij de vorige GP al aan zijn vierde motor toe. Hamilton vertelde in Rusland echter dat het ‘nu niet de intentie is’ om ook zijn krachtbron snel te wisselen. Mogelijk gokken ze in dat kamp dat de zevenvoudig wereldkampioen het wel uitzingt tot het einde. Of zou de wissel van Verstappen daar nu nog wat aan veranderen?

Waar twee honden vechten…

Natuurlijk kijken de teams naar elkaar, ook naast het asfalt. Zoals de rest van het veld naar de kemphanen kijkt. Dat intense gevecht tussen de twee titelkandidaten levert immers ook weer kansen op voor de rest, wat wel bleek in Monza, waar McLaren met een een-tweetje optimaal profiteerde van de clash. McLaren-teambaas Andreas Seidl: “Wie van de twee wint, boeit me niet. Maar waar twee honden vechten…” En zijn coureur Lando Norris: “In een gevecht om een positie op het asfalt neem je nu absoluut mee in gedachten dat die twee meer te verliezen hebben dan wij.”

Of het in Sotsji tot een nieuw gevecht komt? Dat lijkt voorlopig ver weg. Maar Verstappen zal niet zomaar accepteren dat Hamilton de leiding in het WK weer overneemt. Alles hangt af van de omstandigheden. “Misschien brengt die regen wel wat verrassingen,” opperde Verstappen al. “Ik ben nog steeds vol vertrouwen.”

Meer over