Waarom stuurt Nasa weer een verkenner naar Mars?

Nasa maakte gisteren bekend in 2016 een nieuwe verkenner naar Mars te sturen. De InSight moet de binnenkant van de Rode Planeet gaan onderzoeken. Waarom is er wederom voor Mars gekozen?

Martine Steenvoort
Interne opbouw van Mars. Beeld Nasa
Interne opbouw van Mars.Beeld Nasa

Vorige missies naar Mars hebben voornamelijk de geschiedenis van het oppervlak van de planeet onderzocht, onder meer door kenmerken van kloven, vulkanen, rotsen en bodem te bestuderen. Maar het is niet eerder geprobeerd om de vroegste evolutie - de bouwstenen - van de planeet te onderzoeken, legt Nasa uit. En dat kan alleen door ver onder het oppervlak te zoeken.

De InSight zal instrumenten aan boord hebben die diep in het inwendige van de rode planeet kunnen binnendringen. Doordat Mars veel minder geologisch actief is dan de Aarde, is de geschiedenis van planeet behouden binnenin de planeet, in zijn eigen fundamentele planetaire bouwstenen: de kern, de mantel en de korst.

'Goldilocks planeet'
Mars is een 'Goldilocks-planeet', zegt Nasa, refererend aan het sprookje Goudlokje en de drie beren. 'Het is niet te groot, het is niet te klein, het is precies goed. Als het te groot zou zijn, zou al het bewijs waar we naar op zoek zijn waarschijnlijk verwoest zijn. Als het kleiner zou zijn, zou het nooit dezelfde processen ondergaan zijn als de Aarde, Venus, Mercurius en de maan om zich te vormen.'

De InSight zal Nasa's Marsverkenner Phoenix, die in 2008 op Mars landde, opvolgen. Het ondergrondse ijs op Mars werd toen voor het eerst opgeschept en onderzocht door de Phoenix.

'We missen keiharde feiten, en die zal InSight ons verschaffen', aldus Nasa. Wetenschapper hopen dat zij door InSight een duidelijker beeld kunnen vormen over hoe rotsachtige planeten - waaronder de aarde - 4,6 miljard jaar geleden gevormd werden.

InSight (Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) zal worden geleid vanuit het Jet Propulsion Laboratory nabij Pasadena in de Verenigde Staten.

Curiosity
Twee weken geleden landde Marsverkenner Curiosity op de planeet om daar de komende twee jaar onder andere te onderzoeken of ooit leven op Mars mogelijk is geweest. Curiosity is niet alleen, momenteel rijdt op het zuidelijk halfrond van de planeet Opportunity rond, die zijn makers nog dagelijks verbaast over zijn ongekende levensduur.

Tom Pike, die mee gaat werken aan de InSight-missie, vertelde aan de BBC: 'Dit wordt niet een missie met mooie plaatjes, zoals die van Curiosity. We willen vergelijkende planeetkunde gaan gebruiken. De interne structuur van de Aarde is bekend, maar we hebben niets om het mee te vergelijken.'

Een impressie van InSight. Beeld AP
Een impressie van InSight.Beeld AP
Meer over