Plus

Psychologische oorlogvoering met een virtueel kaartspel

De Beurs van Berlage had dit weekend een heus wereldkampioenschap binnen de muren. Tom60229 uit Taiwan won het WK Hearthstone - een computergame en een kaartspel, maar ook een professioneel beoefende sport.

Bart van Zoelen
Dit weekend stond in de Beurs van Berlage liefst 1 miljoen dollar aan prijzengeld op het spel. Beeld Dingena Mol
Dit weekend stond in de Beurs van Berlage liefst 1 miljoen dollar aan prijzengeld op het spel.Beeld Dingena Mol

Vergelijk Hearthstone gerust met schaken, zegt tweevoudig Europees kampioen Thijs Molendijk (23) uit Enschede. Het is een denksport, maar dan eentje die als virtueel kaartspel via het internet wordt gespeeld. "Ik denk tien minuten vooruit en weet vaak al ver van tevoren: deze kaart kán worden afgestraft."

Dus een beetje gamen in de avonduren is er allang niet meer bij. Molendijk heeft zijn studie Bedrijfskunde eraan gegeven. "Mijn hele dag draait om dit spel. Ik zorg dat ik gezond leef en dankzij mijn management kan ik me helemaal focussen op de wedstrijden. Ik ben professioneel met mijn sport bezig."

Kan ook makkelijk. Ook al wist hij zich niet te kwalificeren voor dit WK, Molendijk won al bijna tweehonderdduizend dollar aan prijzengeld met Hearthstone. Daar komt dan nog een mooi salaris bovenop bij zijn Spaanse team G2 Esports. "Ik speel voor het FC Barcelona van de e-sports."

1 miljoen dollar
De zogeheten e-sports, professioneel beoefende computergames, zijn big business geworden. Dit weekend stond in de Beurs van Berlage liefst 1 miljoen dollar aan prijzengeld op het spel. De zestien beste spelers van de wereld waren ingevlogen, alleen maar jongemannen met zelfbedachte bijnamen als OmegaZero, Surrender en Fr0zen.

Chen Wei Lin won zondagavond de finale. De Taiwanees die beter bekend is onder zijn spelnaam Tom60229 ging met 250.000 euro naar huis. Vanuit de hele wereld schakelden gemiddeld 150.000 kijkers tegelijk in op de wedstrijden.

En dat terwijl het wedstrijdverloop ondoorgrondelijk is voor wie de spelregels niet kent. Spelers trekken gepijnigde blikken als hun tegenstander ze bestookt met kaarten die 'meteor' of 'ultimate infestation' heten - daar kunnen we inkomen. Maar waarom het even later 'oeh' en 'ah' gonst door de volgepakte beurszaal?

Niet één, maar twee commentatoren voeren de spanning op. De spelers zitten op een podium met koptelefoon op, want ze mogen natuurlijk niets opmaken uit de reacties van het publiek. Ook iets wat je nooit ziet in de Johan Cruijff Arena: veel van de achthonderd toeschouwers spelen intussen zelf eigen wedstrijden op hun smartphone of tablet.

Festivalsfeer
Veel kijkers thuis en in de zaal volgen het WK omdat ze ervan willen leren. "Ze willen beter worden," zegt Che Chou, die voor gamemaker Blizzard van Hearthstone een aantrekkelijk kijkspel moet maken. Dat lijkt bij een kaartspel toch lastiger dan bij andere e-sports, zoals schietspellen of voetbalgames. "Kijkers zien Hearthstonewedstrijden als puzzels die ze tegelijk met de spelers oplossen."

Chou is blij met de Beurs van Berlage. Hearthstone dankt zijn naam aan een herberg uit World of Warcraft, een ander succesnummer van Blizzard. Al heel wat bezoekers hebben in het prachtig uitgelichte beursgebouw de herberg herkend. Het draagt bij aan de festivalsfeer die de hele wereld overgaat. "Kijkers thuis moeten het gevoel krijgen: ik wou dat ik erbij kon zijn."

Psychologische oorlogvoering
Blizzard heeft deskundigen aangetrokken die eerder van poker een tv-sport hebben gemaakt. Ze voeren de spanning op door Hearthstone neer te zetten als psychologische oorlogvoering, legt Chou uit.

Vandaar ook dat de spelers naar Amsterdam zijn gekomen en tijdens hun duels recht tegenover elkaar zitten. Ze spelen gewoon via internet, dus theoretisch zouden ze het WK ook thuis vanuit hun jongenskamer kunnen spelen. Maar nee. "Ze moeten elkaar in de ogen kunnen kijken."

Meer over