Ongepolijst, ervaren, wars van dikdoenerij

Joe Biden begon zijn politieke loopbaan onder de meest tragische omstandigheden. Het was 1971, hij had als 29-jarige een harde strijd gevoerd om een zetel in de Senaat en had tot verbazing van iedereen gewonnen.

Vlak voordat hij zou worden ingezworen - hij had net de wettelijk voorgeschreven leeftijd van dertig jaar bereikt - was Biden in Washington om sollicitatiegesprekken te voeren.

Toen kwam een telefoontje uit zijn woonplaats Wilmington: zijn vrouw Neilia, die met hun drie kinderen op weg was om een kerstboom te kopen, was aangereden door een andere automobilist. Twee uur later arriveerde Biden in het ziekenhuis, maar zijn echtgenote was al overleden, net als hun dochter Naomi. Hun zoontjes Beau en Hunter waren zwaargewond.

Biden wilde zijn zetel opgeven, maar de Democraten haalde hem over dat niet te doen. In de ziekenhuiskamer van zijn zoons - die beiden het ongeval overleefden - werd Biden ingezworen als lid van de Senaat.

Het was de eerste comeback voor de Democraat uit Delaware, maar niet de laatste. In 1987 deed hij een gooi naar het presidentschap, maar hij moest zijn campagne opgeven toen bleek dat hij delen van een speech had gestolen van de Engelse Labourleider Neil Kinnock. Biden schaamde zich zo, dat hij in Wilmington niet meer uit eten durfde te gaan.

Kort daarop kreeg hij twee hersenbloedingen; zeven maanden lang was hij uit de running. Maar hij keerde terug en ontwikkelde zich tot een van de meest gezaghebbende senatoren, met name op het gebied van de buitenlandse politiek.

Vorig jaar meldde hij zich voor de tweede keer als kandidaat voor het Witte Huis, maar hij kwam niet ver. Op de dag dat hij zijn campagne lanceerde, beging hij direct een dodelijke blunder door over concurrent Barack Obama te zeggen dat die de eerste zwarte kandidaat was die 'welbespraakt, slim en onbesproken was en er goed uitzag'.

Obama draagt hem dat niet na, dat is wel duidelijk gebleken nu hij hem heeft gekozen als running mate. ''Ik ken Joe Biden,'' aldus Obama. ''Hij is toegewijd aan gelijkheid tussen de rassen.''

Dat Obama de gaffe van Biden niet ernstig nam, is omdat de senator uit Delaware, die altijd in Wilmington is blijven wonen en dagelijks per trein naar Washington reist, evenzeer bekendstaat om zijn versprekingen als om zijn kennis van zaken. Bovendien is zijn ongepolijste stijl in 99 procent van de gevallen wél effectief. En dat kan Obama, die van nature een bedachtzame intellectueel is, zeer van pas komen in de campagne.

Biden is van Iers-katholieke afkomst en werd geboren in Scranton, Pennsylvania. Zijn vader was autoverkoper, een trotse man die niet met zich liet spotten. Die houding heeft Biden - 'het minst rijke lid van de Senaat' - ook: zelfbewust, maar zonder dikdoenerij. Biden is de man die kan zeggen dat George W. Bush de slechtse president uit de Amerikaanse geschiedenis is - en dan wordt er naar hem geluisterd.

Obama maakte zijn keuze voor Biden twee weken geleden, toen hij met zijn gezin vakantie hield op Hawaii. Het was de week waarin de oorlog in Georgië begon. John McCain kon dag na dag zijn status als deskundige op buitenlands gebied ten gelde maken, Obama liep steeds verder terug in de peilingen. Intussen bezocht Joe Biden Tbilisi om met de Georgische president Michail Saakasjvili te spreken. Toen wist Obama genoeg. (HET PAROOL)

Joe Biden, running mate van Democraat Obama. Foto AP Beeld
Joe Biden, running mate van Democraat Obama. Foto AP
Meer over