Marsrover 'Curiosity' op zoek naar leven op de rode planeet

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA lanceert zaterdag een nieuwe Marsrover. De verkenner, bijgenaamd Curiosity (nieuwsgierigheid), begint rond vier uur 's middags Nederlandse tijd zijn negen maanden durende reis naar Mars, waar hij zal onderzoeken of de rode planeet geschikt is of was voor leven.

Emma van der Wateren
Artist impression van Curiosity aan het werk op Mars. ©NASA Beeld
Artist impression van Curiosity aan het werk op Mars. ©NASA

Curiosity is ongeveer zo groot als een auto, groter dan de marskarretjes Spirit en Opportunity, die 8 jaar geleden op Mars landden. Het zal 'het grootste en meest complexe apparaat zijn dat ooit op een andere planeet is geland', aldus Doug McCuistion, directeur van het marsverkenningsprogramma van NASA.

De nieuwe verkenner is een rijdend laboratorium, uitgerust om grond en stenen uiterst precies te analyseren. Hij meet de luchtvochtigheid, wind en temperatuur op Mars en detecteert radioactieve straling, wat vooral nuttig is voor een toekomstige bemande missie naar Mars.

Voorwaarden voor leven
Spirit en Oppurtunity gingen naar Mars om water te zoeken, en vonden dat ook. De nieuwe marsverkenner zal speuren naar een andere belangrijke voorwaarde voor leven: organische verbindingen, stoffen waar koolstof in zit en waar al het leven op aarde uit bestaat. 'Een van de ingrediënten van leven is water. We gaan nu onderzoeken wat er nog meer voor nodig is', zegt Mary Voytek, van het astrobiologie-programma van NASA.

Anders dan eerdere marsverkenners, haalt Curiosity zijn energie niet van de zon, maar van de warmte die vrijkomt bij het nucleair verval in een plutoniumbatterij. Hierop zou hij in elk geval 2 jaar moeten werken. Als Curiosity het langer volhoudt, gaat zijn missie gewoon door.

Kilometers diep gat
In die periode moet hij de Gale-krater gaan onderzoeken: een 154 kilometer breed gat met in het midden een berg van sediment, waarschijnlijk afkomstig uit de krater, van 5 kilometer hoog.

De randen van de krater zijn iets lager, maar het gat is zeker twee keer zo diep als de Grand Canyon. De Curiosity zal op de bodem van deze krater landen. Ook al rijdt de verkenner niet harder dan zo'n 160 meter per uur, hopen de onderzoekers toch dat hij de top van de krater voor het einde van mijn missie bereikt.

Artist impression van de Gale-krater. ©NASA Beeld
Artist impression van de Gale-krater. ©NASA
Meer over