Gouden Dementjeva tussen de groten

NEW YORK - Ze waren er vrijwel allemaal, de oud-winnaars van de US Open, gisteren bij de opening van het tennistoernooi in New York. Elena Dementjeva kreeg hun handen op elkaar. De olympisch kampioene van Peking zegevierde ten overstaan van een galerij beroemdheden.

Gisteren werd het veertigjarig bestaan van het evenement als proftoernooi gevierd. In 1968 werd voor het eerst prijzengeld betaald, 100.000 dollar. Dit jaar bedraagt dat zeventien miljoen dollar.

De eerste finale bij de mannen ging tussen wijlen Arthur Ashe en de Nederlander Tom Okker. Ashe won. Bij de vrouwen zegevierde Virginia Wade, ze kreeg 6000 dollar. Voor die 'fooi' tilt een hedendaagse diva als Dementjeva haar racket niet meer op. Tijden zijn veranderd, zeker in het Arthur Ashe Stadium in New York.

Dementjeva won met 6-4 en 7-5 van Akgul Amanmuradova uit Oezbekistan. Hoogstaand was het optreden van de gouden tennisster niet, maar haar onbekende opponente maakte te veel fouten om het de Russische echt lastig te maken.

De 27-jarige tennisster uit Moskou vond het moeilijk om in haar olympische roes op het Amerikaanse hardcourt het reguliere tenniscircuit te vervolgen. Woensdag nog was ze in eigen land op de luchthaven van Moskou en bij haar tennisclub enorm in de bloemen gezet vanwege haar gouden succes in Peking. ''Het is heel lastig om niet aan de Olympische Spelen te denken,'' zei ze na haar zege. ''En misschien nog wel moeilijker om de focus op US Open te krijgen. In mijn hoofd zit ik eigenlijk nog in Peking.''

De enorme show in New York ten spijt, zei Dementjeva in Rusland weer te hebben gemerkt hoe groot de impact van de Spelen is. ''Als je iemand op straat vraagt wat een grandslam is, weet hij het waarschijnlijk niet. Maar iedereen weet wat de Olympische Spelen zijn. Niets is belangrijker voor een sporter.''

Olympisch succes - in Sydney won de blonde Russin acht jaar geleden al zilver - is altijd van geweldig belang geweest voor Dementjeva, gezegend met een flinke dosis vaderlandsliefde. Als kind droomde ze al van de vijf ringen.

In andere grote evenementen was de hoofdprijs nog nooit voor de nummer vijf van de wereld. Ze lijkt dit jaar in de vorm om daar verandering te brengen. De druk van het moeten is in elk geval weg, nu ze haar mooiste prijs ooit binnen heeft. En mocht ze deze dagen zo ver komen in New York, dan kan ze zelfs nummer een van de wereld worden.

''Heel veel mensen leven met me mee, omdat ik altijd finales verloor,'' aldus Dementjeva, die dit jaar op Roland Garros de kwartfinales en op Wimbledon de laatste vier haalde. ''Maar zo heb ik zelf nooit gedacht. Ook niet toen ik hier in New York in 2004 de finale verloor. Dat was een geweldige ervaring, waarvan ik nu nog profiteer, en zo'n slechte prestatie vind ik het niet om in een grandslamfinale te staan.''

Haar gouden medaille draagt ze niet bij zich als mascotte of talisman. ''Ik heb hem thuis gelaten.'' Dementjeva slaapt dus ook niet met haar olympische medaille. ''Maar ik heb hem wel drie dagen lang om gehad om er zeker van te zijn dat ik niet droomde.''

Ook Rafael Nadal bereikte de tweede ronde bereikt van de US Open, eenvoudig ging dat allerminst. De Duitser Björn Phau zette de nummer een van de wereld flink aan het werk, vooral in de eerste en derde set: 7-6, 6-3, 7-6.

James Blake moest nog meer moeite doen om de tweede ronde te bereiken. De Amerikaan, die in Peking nog Roger Federer bedwong, had vijf sets nodig om landgenoot David Young op de knieën te krijgen: 6-1, 3-6, 6-1, 4-6 en 6-4. (HET PAROOL)

Haar gouden medaille draagt ze niet bij zich als mascotte of talisman. ''Ik heb hem thuis gelaten.'' Foto ANP Beeld
Haar gouden medaille draagt ze niet bij zich als mascotte of talisman. ''Ik heb hem thuis gelaten.'' Foto ANP
Meer over