Curiosity vindt methaan en organische moleculen op Mars

De Amerikaanse Marsrover Curiosity heeft kortdurende pieken ontdekt in het methaangehalte van de Marsatmosfeer. De ontdekking doet vermoeden dat er af en toe zeer plaatselijk methaangas op Mars vrijkomt. Dat zou in principe een biologische oorsprong kunnen hebben, meldt de website allesoversterrenkunde.nl.

Marsrover Curiosity. Beeld epa
Marsrover Curiosity.Beeld epa

Eerder was met telescopen op aarde al ontdekt dat er in de Marsatmosfeer soms plaatselijke methaanconcentraties voorkomen. Methaan, ofwel aardgas, op aarde komt voort uit dierlijk en plantaardig leven. De aanwezigheid van methaan op Mars prikkelt dan ook de verbeelding van wetenschappers.

Maar hoewel het methaangas een biologische oorsprong zou kunnen hebben, zijn niet-biologische verklaringen ook mogelijk, en wellicht waarschijnlijker. Het gas zou bijvoorbeeld ook uit het binnenste van Mars kunnen ontstaan, afkomstig kunnen zijn van een komeet of een nog heel andere herkomst kunnen hebben.

SAM-meetinstrument

Het SAM (Sample Analysis at Mars)-meetinstrument waarmee de Curiosity is uitgerust heeft ook organische, oftewel koolstofhoudende, verbindingen gevonden in bodemmonsters uit een gesteenteformatie. Het is voor het eerst dat er met zekerheid organische moleculen zijn aangetroffen in bodemmateriaal van Mars. Maar ook deze ontdekking hoeft niet op de aanwezigheid van leven te wijzen. Mogelijk zijn de organische moleculen zelfs uit de ruimte afkomstig.

Onderzoek naar het gehalte zwaar waterstof, het deuteriumgehalte, in watermoleculen in gehydrateerd gesteente in een krater op de rode planeet heeft verder uitgewezen dat een groot deel van het oorspronkelijke water op Mars is verdwenen is vóórdat het gesteente werd gevormd, zo'n 4 miljard jaar geleden, maar dat Mars ook ná het ontstaan van het gesteente nog veel water is kwijtgeraakt.

De nieuwe resultaten zijn vandaag gepresenteerd op de jaarvergadering van de American Geophysical Union in San Francisco en worden deze week gepubliceerd in het weekblad Science. (GS)

Meer over