Belfasts authenticiteit boeit

Na veertig jaar geweld, wint Belfast steeds meer terrein als reisbestemming. 'Het is geen ramptoerisme, het is oprechte betrokkenheid.'

Het is nog vroeg in de ochtend als een toerbusje van hotel naar hotel rijdt. Twee Belgische jongens op de achterbank kletsen honderduit, terwijl een groepje Japanners met ongekamde haren gapend naar buiten tuurt. Een Amerikaans echtpaar deelt een thermoskan hete koffie. Als de bus vol is, pakt de gids van Coiste na nIarchimí, een organisatie voor ex-IRA-gevangenen, de microfoon en begint zijn praatje. De toer leidt naar Belfasts bloedige verleden.

De twee uur durende reis begint bij de Divis Flats in de Lower Falls, waar de gids vertelt over de ijzingwekkende reputatie van deze katholieke woonwijk tijdens The Troubles, de burgeroorlog tussen katholiek en protestant Noord-Ierland. Laatste stop is het hoofdkantoor van Sinn Fein, de politieke spreekbuis van het verboden Ierse leger die nu regeert met de rivaliserende partij DUP. Toeristen hopen een glimp op te vangen van partijleider Gerry Adams.

Op de route schieten de toeristen foto na foto van de kleurrijke muurschilderingen, de murals, die Belfast rijk is. Markante locaties als Bombay Street, waar huizen werden platgebrand, en de Milltown begraafplaats worden aangedaan. Daar liggen Bobby Sands en andere IRA-strijders begraven en opende loyalist Michael Stone tijdens een uitvaart in 1988 het vuur op de groep rouwenden. Stone was de paramilitair die vorig jaar de feestelijke heropening van het parlement saboteerde door gewapend binnen te dringen.

De verhalen en bezienswaardigheden bieden geen onbezonnen dagje uit, maar Belfast is dan ook geen Costa del Sol. De stad wint wel steeds meer terrein als reisbestemming, juist vanwege haar woelige historie. ''Nergens ter wereld zijn er volken die niet van Noord-Ierland hebben gehoord. Het kan in ons voordeel werken dat de wereld ons volgt. We moeten die nieuwsgierigheid benutten,'' aldus Isabel Jennings, oud-directeur van het Noord-Iers Toeristenbureau.

Coiste na nIarchimí benut de nieuwsgierigheid ten volle, maar is geen objectieve reisleider: van deze republikeinse club zul je niet de loyalistische kant van het verhaal te horen krijgen. Van de andere kant zal de Britse toeristenbond (BTA) niet snel een republikeinse toer promoten.

Wellicht is het vreemd dat toeristen met camera's zich bewegen tussen de mensen wier emotionele littekens nog nauwelijks zijn geheeld. Maar het is de authenticiteit van Belfast die de bezoeker boeit. En wie navraag doet, merkt dat de stadsbewoners zich geen dierentuindieren voelen. ''Ik vind het fijn dat toeristen belangstelling tonen en met eigen ogen zien hoe moeilijk het is geweest. Het is geen ramptoerisme, het is oprechte betrokkenheid. Dat kunnen we alleen maar prijzen,'' zegt Marge Williams, een bewoonster van de katholieke stadswijk Andersonstown.

Williams ziet dagelijks honderden toeristen door de Falls Road lopen, langs de oude 'vredesmuur' die haat en nijd ooit scheidde en was beschilderd met politieke scènes en portretten van martelaren. Sommige murals zijn nog zichtbaar, andere blijken te zijn overgeschilderd met nieuwe taferelen - kindertekeningen, kunstprojecten, solidaire boodschappen met landen die nog in oorlog leven.

Oude sporen blijven zichtbaar, want Noord-Ierland wil wel verdienen aan het terreurtoerisme. ''Het is alleen jammer dat met name de bedrijven in het centrum van de stad profiteren van The Troubles, en niet de mensen in West-Belfast waar de echte strijd werd geleverd,'' zegt bewoonster Jemma.

Een dagje West-Belfast is net een dagje Efteling: het is een toeristische attractie waar je een paar uurtjes rondwaart, maar niet overnacht. Tal van andere, minder treurige bezienswaardigheden werken als een magneet op de toeristen.

Er zijn de bouwplaats van de Titanic, het speelveld van schrijvers CS Lewis en Samuel Beckett, botanische tuinen, een dierentuin en een indrukwekkend parlementsgebouw. Het hart van de stad is trendy en wemelt van de bars, restaurants en clubs. En je kunt er shoppen totdat je omvalt.

Belfast werd onlangs gekozen tot tweede reisbestemming in de prestigieuze Travel Awards door de Guardian mediagroep. Meer dan 13.500 Britse krantenlezers brachten hun stem uit en verkozen Belfast na Edinburgh.

De Noord-Ierse stad kreeg dan eindelijk de erkenning die ze zo graag wilde. De rauwe werkelijkheid is dat de IRA, die dertig jaar schreeuwde: 'Brits out!', er nu zelf verantwoordelijk voor is dat enorme aantallen Britten - en Amerikanen, Fransen, Duitsers en Nederlanders - Belfast binnenkomen.

EasyJet en Aer Lingus vliegen rechtstreeks van Amsterdam naar Belfast. Belfast heeft een goed netwerk van bussen, taxi's en metro. OV-reisinformatie: 0044 28 9066 6630. Informatie over hotels en evenementen: www.gotobelfast.com. Verkeersbureau: www.ierland.nl. (ESTHER GOTINK)

Oude sporen blijven in Belfast zichtbaar, want Noord-Ierland wil wel verdienen aan het terreurtoerisme. Foto GPD Beeld
Oude sporen blijven in Belfast zichtbaar, want Noord-Ierland wil wel verdienen aan het terreurtoerisme. Foto GPD
Meer over