PlusFilmrecensie

The United States vs. Billie Holiday: ontdekking Andra Day steelt de show

Elise van Dam
null Beeld Takashi Seida
Beeld Takashi Seida

‘De man die Anslinger stuurde om Billie Holiday op te sporen en te arresteren was, zo lijkt het, verliefd op haar geworden.’ Die ene speculatieve zin, afkomstig uit Johann Hari’s boek Chasing the Scream: The First and Last Days of the War on Drugs, vormt het uitgangspunt voor The United States vs. Billie Holiday. Een film die een belangwekkend verhaal laat verzanden in een rommelige vertelling.

Dat verhaal gaat over hoe de Amerikaanse overheid in de persoon van Harry J. Anslinger, hoofd van het ­Federal Bureau of Narcotics, de war on drugs aangreep om Billie Holiday het zwijgen op te leggen. En dan vooral haar vertolking van het door merg en been snijdende Strange Fruit, over de lynchings in de zuidelijke Amerikaanse staten.

Toch gaat de film minder over dat door Abel Meeropol geschreven lied, en meer over de relatie die zich ontwikkelt tussen Holiday (Andra Day) en de knappe federale agent Jimmy Fletcher (Trevante Rhodes). Al gaat het te ver om te zeggen dat die relatie de focus is van de film. Want focus is precies wat ontbreekt aan The United States vs. Billie Holiday.

De film is een opeenvolging van scènes met hetzelfde gewicht, waardoor er nauwelijks dynamiek ontstaat. Er wordt niet opgebouwd naar significante momenten en de impact ervan wordt ook nauwelijks getoond. Dat is te wijten aan de regie van Lee Daniels (Precious, The Butler), maar ook aan het script van Suzan-Lori Parks, dat een heldere structuur mist.

Gelukkig is er revelatie Andra Day, die terecht een Oscarnominatie ontving voor haar rol. Haar toegewijde vertolking van Holiday, met dat herkenbare wat nasale stemgeluid, de schijnbaar achteloze manier waarop ze de aandacht naar zich toe trekt en de intensiteit die daarachter schuilgaat, was een veel betere film waard geweest.

The United States vs. Billie Holiday

Regie Lee Daniels
Met Andra Day, Trevante Rhodes, Garrett Hedlund
Te zien in Cinecenter, Filmhallen, Rialto VU

Meer over