Achtergrond

Het fatale antwoord van de biseksuele bokser Emile Griffith

De Duitse tekenaar Reinhard Kleist wijdde zijn graphic novels eerder aan de levens van popsterren en Fidel Castro. In Knock Out! staat de biseksuele bokser Emile Griffith centraal, die na pesterijen terugslaat en zo een dramatische overwinning boekt.

Peter van Brummelen
Vechtscène uit Knock Out!, waarin het zwart overheerst.  Beeld Knock Out!
Vechtscène uit Knock Out!, waarin het zwart overheerst.Beeld Knock Out!

In 1992 werd oud-bokser Emile Griffith nadat hij in New York een gaybar had verlaten op straat vreselijk afgetuigd. Zijn verwondingen waren zo zwaar dat hij de volgende vier maanden in een ziekenhuis doorbracht. De mishandeling is het begin van de graphic novel Knock Out! van Reinhard Kleist. De tekenaar brengt de gruwelijkheden zo aangrijpend in beeld dat je als lezer de neiging moet onderdrukken de beginpagina’s van het boek snel door te bladeren.

In het omvangrijke oeuvre van Reinhard Kleist (50) nemen stripbiografieën een voorname plek in. In eerdere boeken boog de Duitser zich over de levens van de popsterren Elvis Presley, Johnny Cash en Nick Cave en ook wijdde hij een boek aan Fidel Castro. Bokser Emile Griffith mag een stuk minder bekend zijn (hoewel boksliefhebbers de meervoudig ­wereldkampioen zeker zullen kennen), zijn leven was dramatisch ­gezien zeker zo interessant als dat van die beroemdheden.

Dromen van dameshoeden

Zijn eigen idee was het niet om bokser te worden: Emile Griffith (1938-2013) tafeltenniste liever en droomde van een eigen collectie dameshoeden. Hij werd geboren en groeide op in de Cariben. Van Saint Thomas, een van de Amerikaanse Maagdeneilanden, trok hij in de jaren vijftig naar Amerika, waar hij in New York een baan in een hoedenfabriek kreeg.

Op een warme dag werkte Griffith in de fabriek met ontbloot bovenlijf, zo zicht biedend op zijn gespierde torso. De baas raadde hem aan bokser te worden. Griffith voelde er weinig voor, maar bleek een enorm talent te zijn en werd al snel profvechter.

In de bokswereld was hij een vreemde eend in de bijt – niet eens zozeer vanwege die liefde voor tafeltennissen en dameshoeden, maar vooral vanwege zijn seksuele geaardheid.

Zelf noemde Griffith zich later in zijn leven biseksueel, in het boek van Reinhard Kleist is hij gay. Zwart én homoseksueel; dan had je het zwaar eind jaren vijftig, begin jaren zestig. Griffith trachtte zijn geaardheid verborgen te houden, maar al snel was die bekend in de bokswereld. Tegenstander Benny Paret maakte er voorafgaand aan een wedstrijd negatieve opmerkingen over. Dat kwam hem duur te staan: Griffith, bokser tegen wil en dank, sloeg hem niet alleen knock-out, tien dagen later overleed Paret zelfs als gevolg van de matpartij.

Filmische stijl

Kleist tekende Knock Out! in zijn gebruikelijke stijl, die heel filmisch is en veel vaart heeft, hier zeker in de vechtscènes. Ook als gebruikelijk zijn de tekeningen in zwart-wit. Tijdens beslissende moment in de wedstrijd tegen Paret zijn de pagina’s van een spread bijna geheel zwart gekleurd, alleen in de linkerbovenhoek zie je nog het verbeten en hevig zwetende gezicht van Griffith.

Graphic novel
Reinhard Kleist
Knock Out 
Uitgeverij Scratch, €24,90
160 blz Beeld Knock Out!
Graphic novelReinhard KleistKnock Out Uitgeverij Scratch, €24,90160 blzBeeld Knock Out!
Meer over